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  • Olivier Chassot

Aprender idiomas: ¿por qué y cómo convertirse en políglota?

A medida que la gente piensa en buenas resoluciones para el Año Nuevo, como pasar más tiempo con sus seres queridos, dejar de fumar, o volver al gimnasio para despojarse de estos molestos kilos de más (supongo que deberían ser hábitos más que buenas resoluciones), decidí desafiarme aprendiendo un nuevo idioma. Ya hablo francés, español, inglés y portugués con fluidez, así como un poco de alemán, y tengo un buen nivel básico de indonesio que me permite expresarme en la mayoría de las situaciones. Mi alcance profesional es global y en teoría ya tengo la capacidad de comunicarme con aproximadamente 2,381 millones de personas en el mundo (francés: 229 millones; español: 527 millones; inglés: 983 millones; portugués: 229 millones; alemán: 132 millones; indonesio / malayo: 281 millones). Por supuesto, muchos de estos hablantes nativos ya dominan dos o más de estos idiomas, pero se entiende la idea: mi objetivo es poder hablar con tantos seres humanos como sea posible. Esto deja a 1.100 millones de personas que hablan mandarín (casi 1 de cada 5 personas en el mundo, aún si el mandarín es un idioma oficial en solo unos pocos países: China, obviamente, Hong Kong, Macao, Taiwán y Singapur). Esta es una de las razones por las que decidí comenzar a aprender mandarín. Entonces, todos los sábados asisto a clases de mandarín en el Instituto Kung Tse Confucio en San Pedro, Costa Rica, donde mis compañeros y yo felizmente luchamos con diferentes tonos casi imperceptibles y caracteres chinos tradicionales complejos y hermosos, bajo la mirada paciente de nuestra profesora nativa. Lo que más disfruto es la caligrafía; pasar horas en esta actividad es apacible, y encuentro que me ayuda a relajarme, al igual que cuando cocino platos exóticos (¿chinos?) para mi familia.



Pero realmente, ¿por qué aprender tantos idiomas? Probablemente piensen que el inglés, como nuestra lingua franca, es suficiente para desenvolverse en negocios internacionales, educación, ciencia, tecnología y diplomacia. Bueno, hay una razón principal que me impulsa a seguir aprendiendo nuevos idiomas: la sensibilidad y conciencia cultural. Creo que una sensibilidad cultural es fundamental para la interacción con personas de diferentes países y de diferentes ámbitos de la vida. En este sentido, los idiomas me han ayudado a desarrollar una fuerte competencia cultural, un proceso que me permite responder de manera respetuosa y efectiva a personas de diferentes culturas, idiomas, clases, orígenes étnicos, religiones y otros factores de diversidad, de manera que reconozco, valoro y aprecio la diversidad cultural. Debido a que puedo hablar algunos idiomas, he desarrollado conciencia cultural, incluida la autoconciencia sobre mi propia cultura; y he desarrollado habilidades interculturales. Esto me hace sentir a gusto en casi cualquier lugar del mundo y en cualquier contexto cultural. Solo el año pasado, viajé a 24 países diferentes, y nunca lo haría sin primero investigar sobre la historia y la cultura de un país, y sin aprender al menos algunas palabras útiles para rendirles el debido respeto a mis anfitriones. Cuando puedo, leo libros, principalmente de la literatura icónica de un país (antes de una visita para conocer la cultura del país, o después para reforzar el conocimiento cultural y disfrutar aún más el recuerdo de un viaje pasado). La literatura es una gran ventana a la cultura de un país. Y, sinceramente, ¿qué mejor manera de comenzar a entender un país o una cultura aprendiendo su idioma? Un idioma contiene muchas pistas sobre una cultura específica. Cuando estudiaba lingüística francesa en la Universidad de Lausana, reflexionamos sobre cómo el lenguaje nos permite expresar nuestros pensamientos y sentimientos, comunicarnos y compartir conocimientos, y sobre el hecho de que la cultura y el idioma están estrechamente vinculados.


Simplemente no se puede entender una cultura hasta haberse sumergido en el estudio de su idioma y de manera similar, probablemente no se domina completamente un idioma a menos que se entiendan sus principales rasgos culturales subyacentes.

Creo que a veces damos por sentado que las personas de todas partes tienen la capacidad de comunicarse en inglés, pero esto está lejos de ser cierto. En Yunnan, China, el año pasado, casi nadie hablaba inglés, y nuestra aplicación Google Translate resultó ser bastante inútil. Esta y otras aplicaciones de traducción en tiempo real pueden ser útiles en algunos casos, pero en mi opinión, constituyen más una barrera que un puente, y preferiría usar el lenguaje de señas en lugar de recurrir a la tecnología: ¡es más humano y más divertido también!


La conciencia sobre mi propia cultura y la de los demás es un gran impulsor personal para aprender diferentes idiomas, porque realmente me gusta la gente y creo que, mientras se visita otro país, hacer un esfuerzo por hablar el idioma de otra persona es una muestra de respeto y aprecio. Pero, por supuesto, participar en el esfuerzo de aprender idiomas también proporciona una ventaja competitiva en las opciones de carrera, permite conectarse con más personas de diferentes orígenes, alimenta el cerebro como nada más poderoso, y también aumenta la confianza en si mismo.


Como ciudadano suizo, crecí en la parte de habla francesa de Suiza (¡ah, ese extraordinario Patrimonio Mundial de Lavaux!), y el francés es mi lengua materna. Pero mis padres no me enseñaron a mí ni a mi hermano ningún otro idioma, aunque mi madre era bilingüe y hablaba perfecto alemán suizo (un dialecto y un idioma separado del alemán). Por supuesto, cuando era niño, el primer idioma extranjero que aprendimos en la escuela fue el alemán. Por alguna misteriosa razón, aprender alemán fue un proceso bastante tortuoso, y todavía no entiendo por qué fue así; pero pasé un total de 9 años durante aproximadamente 1,000 horas en el aula desde el 4to grado (escuela primaria) hasta el final del colegio. Cuando me doy cuenta de que me tomó solo 216 horas de clase (durante 18 meses) para aprender portugués, todavía estoy desconcertado de por qué nunca podría realmente dominar el alemán. O caso contrario estoy equivocado, y ya ha pasado tanto tiempo que no recuerdo claramente que lo dominaba. Solíamos leer Günter Grass, Thomas Mann, Herman Hesse, Heinrich Böll, Bertolt Brecht y Franz Kafka en clase, pero siempre sentí que eran difíciles. Y este es el punto: después de aprender alemán durante 9 años, no he tenido más ocasiones para practicarlo desde que terminé el colegio, aunque siento que mi alemán regresa de forma sorprendentemente rápida cuando viajo a Alemania, Austria o las regiones de habla alemana de Suiza. Después de todo, y afortunadamente, ¡tal vez todavía esté todo almacenado allí en algunas partes ocultas de mi cerebro!


En la escuela secundaria (cuando tenía 13 años), elegí latín e inglés. El latín fue muy interesante en muchos aspectos, pero, por supuesto, es un idioma "muerto", y probablemente no sea su primer recurso cuando viaje por el mundo (¡excepto los sitios romanos en la cuenca del Mediterráneo, tal vez!). Entonces, pasé 6 años aprendiendo inglés con aproximadamente 750 horas de clase. El inglés era mucho más fácil para mí que el alemán, y leíamos obras clásicas inglesas como las de Jane Austen, Edgar Allan Poe, V.S. Naipaul, George Orwell y Shakespeare, por supuesto. ¡Me divertí mucho con todos ellos! En la Universidad de Lausana, me gradué en Historia, Historia Antigua (Historia Antigua Griega y Romana: no puedo recordar si el latín era obligatorio como conocimiento previo, pero ciertamente demostró ser muy útil) y Lengua y Literatura Francesa. Pero desafortunadamente, no estudié mas lenguas extranjeras. Por otro lado, este fue también el momento en que comencé a viajar a diferentes países, principalmente a Europa, pero también al norte de África, Estados Unidos y Asia; y en ese sentido, el inglés siempre fue tan necesario como útil. Pasé un año en París en La Sorbona y residí en la Cité Universitaire de la Casa de Francia, donde la mitad de los residentes eran de al menos 20 países diferentes. Así mismo, muchos de mis nuevos amigos no necesariamente hablaban francés, y el inglés era nuestra forma de comunicación. Mientras preparaba un viaje a Indonesia en ese momento, estudié su idioma a partir de un libro durante seis meses (todavía no había Internet potente en 1992, y ningún hablante nativo con quien interactuar). Visitar Sumatra, Java y Bali durante unos meses fue una revelación, porque hablar indonesio me abrió muchas puertas y permitió una relación completamente diferente con las personas (en algunos lugares remotos de Sumatra, el inglés no se hablaba ampliamente). Indonesia me hizo consciente del valor de aprender y practicar idiomas en un contexto cultural.


Después de graduarme de la Universidad de Lausana, viajé a Costa Rica para aprender español. Recuerdo que tomé lo que llamaban un curso intensivo de español de cuatro días en San José, y eso fue suficiente para jugármela mientras viajaba en América Central. Como no tenía dinero para asistir a una escuela de idiomas, me fui de voluntario al Parque Nacional Marino Las Baulas, donde finalmente conocí a Guisselle, mi esposa y el amor de mi vida, que hizo un gran trabajo enseñándome español. Lo curioso es que nunca tomé clases formales de español, pero ahora, después de vivir más de dos décadas en Costa Rica, el español se ha convertido en mi segundo idioma y me siento verdaderamente bilingüe. Pienso y sueño en español, y maldigo y cuento mentalmente en español o francés, dependiendo de cada situación (me enojo fuertemente casi siempre en francés), pero también siento que he perdido algo de confianza en francés. Como casi toda mi vida profesional ha sucedido en Costa Rica, a veces me falta algo de vocabulario técnico en francés. Mi trabajo, durante las últimas dos décadas, ha sido tanto en español como en inglés, y me siento seguro en estos dos idiomas, incluso si mi acento todavía me traiciona. Aunque no soy hispanohablante, actúo muchas veces como filólogo mientras leo y edito los trabajos y tesis de mis alumnos. Algo que disfruto mucho en español es la capacidad de reconocer los diferentes acentos y formas de hablar de la mayoría de los países de América Latina. Por otro lado, no uso mucho la jerga (pachuco) costarricense, ya que todavía se siente poco natural o inadecuado de alguna manera, aunque me encanta escucharlo.


En 2019 estudié portugués formalmente en el Centro de Estudios Brasileños de Costa Rica en mi ciudad de Santa Ana. Hablar español y francés, además de tener antecedentes en latín fue muy útil y facilitó el proceso de aprendizaje. El portugués es un idioma que disfruto mucho, pero el peligro, una vez más, es dejar de practicarlo.


Durante los últimos dos años, tuve la oportunidad de viajar con mayor frecuencia a Malasia e Indonesia y decidí desempolvar mi indonesio. Regresé a mi libro en francés sobre el idioma indonesio de hace casi 30 años atrás y luego comencé con un audiolibro completo en indonesio para hablantes de inglés. Básicamente, estoy aprendiendo indonesio a partir del francés y del inglés; sin duda es a veces un poco extraño. Pero el indonesio es un idioma maravilloso, y lo encuentro extremadamente gratificante. Al principio es relativamente fácil (gramática sencilla y lógica, casi sin excepciones, a diferencia del francés), pero cuanto más lo estudia, más sutil se vuelve. Me encanta el indonesio y me concentro en aprenderlo mientras salgo a correr casi todos los días, con largas sesiones (de 2 a 4 horas) los fines de semana. Centrarse en aprender un idioma mientras corre hace que el sufrimiento de las carreras largas sea más tolerable, y el estado mental que alcanzo después de unas pocas millas, fortalece mi capacidad para concentrarme en las cintas de audio. Por lo tanto, correr y aprender un idioma al mismo tiempo es un sistema bastante eficiente en mi caso, pero tal vez no sea para todos, ya que algunas personas necesitan más tranquilidad y probablemente ninguna distracción (correr en la red de carreteras de Costa Rica es una ocupación arriesgada!).


Ahora que logro hablar seis idiomas, y que estoy aprendiendo mandarín, decidí y comencé a aprender árabe estándar con un profesor egipcio (clases particulares). El árabe es el idioma oficial o co-oficial en 25 países. Lo disfruto mucho, y si voy a seguir trabajando a nivel mundial en la conservación, creo que dominar el árabe es imprescindible. Uno pensaría que aprender mandarín y árabe al mismo tiempo resultaría ser un desafío difícil, pero creo que no es mucho más que cuando yo era un niño aprendiendo alemán e inglés simultáneamente. Y todavía me queda algo de espacio en la cabeza para aprender más idiomas en el futuro cercano: japonés, coreano, hindi y ruso, por ejemplo; o quién sabe a dónde me llevará la vida en los próximos años.



No existe una receta secreta para convertirse en un políglota. Seguramente requiere motivación y autodisciplina. Pero si, como yo, te gustan los idiomas y tienes curiosidad por otras culturas; si te gusta viajar y descubrir este hermoso mundo y su gente, no lo dudes, sigue tus sueños y aspiraciones, y da ese paso: ¡comienza a aprender un nuevo idioma hoy!

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